El polen (del latín pollen, que significa «polvillo muy fino») es el nombre de los granos, más o menos microscópicos, que producen las plantas con semilla, cada uno de los cuales contiene un microgametófito (masculino). El polen se producen en las flores y es esparcido por el viento o por insectos, con el fin de polinizar la planta de destino y producir la germinación. Su dispersión depende de una serie de factores ambientales, incluidas las condiciones meteorológicas locales.

La producción de polen es esencial para la regeneración natural y la producción potencial de semillas/alimentos. Sin embargo, algunas plantas producen polen alergénico, siendo el aeroalérgeno natural más potente y el agente causante más común de una variedad de efectos en la salud, como alergias nasales (rinitis), cutáneas (eccema), oculares, y exacerbación del asma en personas susceptibles.

En efecto, el polen es una de las sustancias inhaladas más comunes que causan alergias. Las personas pueden ser sensibles al polen de una o más especies diferentes, ya sea de árboles, arbustos, gramíneas u otros tipos de plantas. Las estimaciones de los niveles de alergia al polen en la población oscilan entre un 5% y más del 50% en Europa [1]. Como tal, es un importante problema de salud ambiental.

Necesidad de control del polen alergénico

Saber en detalle las condiciones ambientales y meteorológicas que influyen en la producción y liberación de polen alergénicos es complejo. La producción de polen de la vegetación depende de las condiciones meteorológicas actuales (incluida la duración del día, la temperatura, la precipitación y la velocidad/dirección del viento) y de la disponibilidad de agua. Tampoco está claro qué efecto tendrá el Cambio Climático en el polen, aunque hay algunas pruebas de que puede provocar la aparición estacional más temprana de síntomas respiratorios y una mayor duración de la exposición al polen [2].

Varios estudios han medido el ciclo diurno del polen de los árboles y han encontrado que diferentes especies exhiben diferentes ciclos diarios. Ščevková et al. [3] encontró que el polen de los árboles tiende a alcanzar su punto máximo en la tarde, con los niveles más bajos observados durante la noche, aunque con variaciones significativas entre especies. Sin embargo, otro encontró que Betula resultó en picos durante el día y la noche. No está claro en la literatura cómo el entorno urbano podría afectar tanto el momento del inicio de la liberación como el patrón diurno de liberación de polen [4].

Limitar las especies de árboles con alto potencial alergénico en áreas cercanas a las personas puede ayudar a reducir las alergias relacionadas con los árboles.

Polen y contaminación: Mala combinación

Existe un efecto sinérgico entre las concentraciones de contaminantes y la respuesta de la salud al polen. Se ha demostrado que las personas que viven en áreas urbanas se ven más afectadas por las alergias al polen (asma y rinitis alérgica) que las que viven en áreas rurales [1 – 6 – 7]. Se ha demostrado que las calles urbanas con altos niveles de emisiones de vehículos coinciden con un aumento de las alergias respiratorias inducidas por el polen.

Existe evidencia sugestiva de que la exposición a la contaminación del aire antes de la exposición al polen, puede exacerbar los síntomas y reducir el umbral de polen requerido para desencadenar los síntomas en las personas alérgicas [8 – 9 – 10]. Por tanto, es importante considerar los impactos en la salud en áreas de alta coexposición de contaminación (ozono, NO2, SO2, MP2.5 y MP10) y polen, como las calles urbanas con mucho tráfico. Esto es actualmente un área activa de investigación [10 – 11 – 12].

A pesar de la evidencia que se tiene a la fecha, no es posible generalizar sobre el efecto que tendría un mayor enverdecimiento de las ciudades sobre la producción de polen y -por ende- su impacto en las alergias, ya que son múltiples las variables que inciden en ello (calidad del aire, tiempo de liberación, deposición, temperatura, agua, entre otros) y obedecen a situaciones particulares que merecen ser estudiadas caso a caso.

Algunas de las especies más alergénicas:

Algunas especies de árboles son más alergénicas que otras. La mayor parte del polen de árboles alergénico en Europa es producido por Betula (abedul), y en las regiones mediterráneas Olea europaea (olivo) (que se encuentra principalmente en la agricultura en lugar de en las ciudades) y Cupressus (ciprés) [1]. A pesar de ser altamente alergénico, Betula es popular para la plantación ornamental en ciudades y calles [5]. En Europa, la mayor proporción de la población con una prueba cutánea positiva a los alérgenos de Betula fue del 54%, registrada en Zúrich, Suiza [1].

En la ciudad de Córdoba, España, Cupressaceae el polen representa el 30 % del recuento total de polen durante el invierno y es responsable de la rinitis alérgica en un momento en que ninguna otra planta alergénica está floreciendo [1 – 13]. También se ha demostrado que Cryptomeria japonica (Sugi o cedro japonés) es altamente alergénica con grandes efectos sobre la salud que se encuentran en las poblaciones [14 – 15]. Esta especie se puede encontrar plantada en ciudades tanto de Asia como de América del Norte.

En algunos casos, también puede haber una tensión entre la elección de especies de árboles para mitigar la contaminación del aire y la producción de polen. Por ejemplo, los plátanos de Londres (Platanus x acerifolia ) son una fuente comúnmente citada de polen que produce alergias [16 – 17], sin embargo, estos árboles, con sus hojas grandes, probablemente sean muy efectivos para eliminar los contaminantes del aire.

Jianan et al. [18] ofrecen una revisión de las plantas de polen alergénicas y sus factores influyentes en áreas urbanas.

Fuente:

  1. D’Amato G., Cecchi L., Bonini S., Nunes C., Annesi-Maesano I., Behrendt H., et al. (2007). Allergenic pollen and pollen allergy in Europe.
  2. Vardoulakis S. & Heaviside C. (2012). Health Effects of Climate Change in the UK 2012 – Current evidence, recommendations and research gaps.
  3. Ščevková J., Dušička J., Mičieta K. & Somorčík J. (2015). Diurnal variation in airborne pollen concentration of six allergenic tree taxa and its relationship with meteorological parameters.
  4. Latalowa M., Uruska A., Pedziszewska A., Gora M. & Dawidowska A. (2005). Diurnal patterns of airborne pollen concentration of the selected tree and herb taxa in Gdansk (northern Poland).
  5. Spellerberg I.F., Eriksson N.E. & Crump V.S.A. (2006). Silver birch (Betula pendula) pollen and human health: problems for an exotic tree in New Zealand.
  6. Von Ehrenstein O.S., Von Mutius E., Illi S., Baumann L., Bohm O. & Von Kries R. (2001). Reduced risk of hay fever and asthma among children of farmers.
  7. Riedler J., Braun-Fahrlander C., Eder W., Schreuer M., Waser M., Maisch S. et al (2001). Exposure to farming in early life and development of asthma and allergy: a cross-sectional survey.
  8. Emberlin J. (1998). The effects of air pollution on allergenic pollen.
  9. Molfino N.A., Wright S.C., Katz I., Tarlo S., Silverman F. Mcclean P.A., et al. (1991). Effect of low concentrations of ozone on inhaled allergen responses in asthmatic subjects.
  10. Berger M., Bastl M., Bouchal J., Dirr L. & Berger U. (2021). The influence of air pollution on pollen allergy sufferers.
  11. Mücke H.G., Wagener S., Werchan M. & Bergmann K.C. (2014). Measurements of particulate matter and pollen in the city of Berlin.
  12. Ørby P.V., Peel R.G., Skjøth C., Schlünssen V., Bønløkke J.H., Ellermann T., et al. (2014). An assessment of the potential for co-exposure to allergenic pollen and air pollution in Copenhagen, Denmark.
  13. Alcázar P., Cariñanos P., De Castro C., Guerra F., Moreno C., Domínguez-Vilches E., et al. (2004): Airborne plane-tree (Platanus hispanica) pollen distribution in the city of Córdoba, South-western Spain, and possible implications on pollen allergy.
  14. Okuda M. (2003). Epidemiology of Japanese cedar pollinosis throughout Japan.
  15. Yamada T., Saito H. & Fujieda S. (2014). Present state of Japanese cedar pollinosis: the national affliction.
  16. Varela S., Subiza J., Subiza J.L., Rodriguez R., Garcia B., Jerez M., et al. (1997). Platanus pollen as an important cause of pollinosis.
  17. Enrique E., Cistero-Bahima A., Bartolomé B., Alonso R., San Miguel-Moncin M.M., Barta J., et al. (2001). Plantus acerifolia pollinosis and food allergy.
  18. Jianan X., Zhiyun O., Hua Z., Xiaoke W. &  Hong M. (2007). Allergenic pollen plants and their influential factors in urban areas.