La exposición a la naturaleza recibe un impulso gracias a un ensayo aleatorio grupal sobre los beneficios para la salud mental del reverdecimiento de lotes baldíos

Ciudades Verdes 12 septiembre, 2023 0 comentarios

Cada vez hay más pruebas de que el contacto con la naturaleza, a menudo denominada área verde o azul (es decir, zonas con vegetación o masas de agua), se asocia a múltiples beneficios para la salud. Revisiones recientes identifican varios mecanismos que pueden subyacer a las asociaciones observadas [1]. Además de fomentar comportamientos saludables (por ejemplo, la actividad física), la exposición a la naturaleza puede tener un efecto sobre los mecanismos biológicos al actuar sobre el sistema nervioso autónomo y reducir el estrés crónico [2] lo que puede prevenir la inflamación sistémica, una causa común de muchas enfermedades no transmisibles y la mortalidad relacionada. La exposición a la naturaleza también puede tener efectos estructurales y funcionales directos en el cerebro, lo que se traduce en una reducción de los síntomas de la depresión (por ejemplo, la rumiación) [3].

A pesar de las pruebas cada vez más numerosas, muchos estudios asociativos adolecen de la limitación del sesgo de autoselección, que crea la posibilidad de causalidad inversa. Por ejemplo, el valor de la propiedad se asocia positivamente con la cantidad de áreas verdes de un barrio [4]. Las poblaciones de alto nivel socioeconómico, que pueden tener ya estilos de vida más saludables y más ventajas sociales que los grupos menos privilegiados, pueden aglomerarse cerca de áreas verdes, lo que posiblemente explique la asociación de la salud con la exposición a la naturaleza. Este sesgo cuestiona la validez de los resultados.

Para abordar este problema, los investigadores han recurrido a la evaluación de experimentos naturales, en los que se realizan mediciones de la salud antes y después de un cambio en la exposición a las áreas verdes [5]. Estos diseños cuasi experimentales suelen incluir un grupo de comparación emparejado sociodemográficamente que no experimenta ningún cambio paisajístico. La hipótesis suele ser que el grupo de intervención que experimenta un aumento de áreas verdes logrará beneficios para la salud que no se producirán en el grupo de comparación. Sin embargo, una revisión de 2016 [6] planteó dudas sobre la calidad de estos diseños, señalando que muchos de los estudios adolecen de sesgo. Además, muchos diseños cuasi experimentales se basan en fuertes suposiciones a priori, como tendencias paralelas en el resultado de salud de interés entre el grupo de intervención y el de control, algo que no se requiere en estudios en los que los individuos son asignados aleatoriamente a diferentes intervenciones. Otros estudios han utilizado la movilidad residencial para abordar el problema de la autoselección, mostrando algunos beneficios para la salud al trasladarse de zonas menos verdes a zonas más verdes [7], aunque estos estudios son escasos debido a la dificultad de recopilar datos precisos sobre movilidad. Por lo tanto, incluso estos diseños cuasi experimentales tienen varias limitaciones en comparación con los ensayos controlados aleatorizados (ECA).

South et al [8] implementan, hasta donde sabemos, el primer ensayo aleatorizado por conglomerados en poblaciones generales para evaluar si una intervención de reverdecimiento cerca de la residencia mejora la salud mental. Al trabajar con una organización no gubernamental centrada en el reverdecimiento de terrenos baldíos deteriorados en Filadelfia, Pensilvania, South y sus colegas pudieron aprovechar el momento de las intervenciones de ecologización para poder realizar un ECA. El ensayo tenía 3 grupos de estudio: (1) zonas que experimentaron un aumento del verdor cerca del hogar cuando se limpiaron los terrenos baldíos y se convirtieron en pequeñas áreas verdes, rodeadas por una valla corta; (2) zonas que experimentaron la limpieza de la basura pero no el reverdecimiento; y (3) zonas de control que no experimentaron ni reverdecimiento ni limpieza. Los investigadores reclutaron a 442 participantes en total, con un tamaño similar en cada grupo de estudio. Los participantes fueron sometidos a una encuesta de salud mental mediante la Escala de Angustia Psicológica Kessler-6 antes de las intervenciones y 18 meses después.

Mediante un análisis por intención de tratar, South y sus colegas descubrieron que, en comparación con el grupo de control, el grupo de intervención ecológica presentaba una reducción significativa del sentimiento de depresión (-41,5%; IC del 95%, -63,6% a -5,9%; p = 0,03) y del sentimiento de inutilidad (-50,9%; IC del 95%, -74,7% a -4,7%; p = 0,04). Los efectos fueron mayores en los barrios más pobres que en las zonas más ricas. Al combinar los dos grupos de intervención en el análisis y compararlos con el grupo de control se obtuvieron reducciones similares, pero resultados no significativos.

El estudio es potencialmente importante por varias razones. Es probablemente el primer ECA que investiga los beneficios de las áreas verdes para la salud mental. Al hacerlo, South et al [8] evitan la limitación del sesgo de autoselección, lo que refuerza las pruebas en torno al efecto positivo de las áreas verdes sobre la salud mental. La intervención de reverdecimiento en este estudio limitó específicamente el uso activo del área verde, ya que todos los lotes reverdecidos tenían vallas colocadas a su alrededor para restringir la entrada. Esto sugiere un efecto de simplemente ver la naturaleza en contraposición a interactuar con la naturaleza a través de, por ejemplo, la actividad física. Esto mejora la evidencia de que la mera exposición visual a la naturaleza puede evocar respuestas biológicas críticas. Dado que el reverdecimiento de los paisajes existentes suele ser menos costoso que, por ejemplo, la construcción de nuevos parques urbanos, el hallazgo puede suponer una forma rentable de mejorar la salud mental, especialmente en los barrios desfavorecidos. Además, el diseño del estudio podría reproducirse en numerosas ciudades de todo el mundo donde se llevan a cabo diversos tipos de intervenciones de reverdecimiento.

El diseño del estudio también demuestra los beneficios recíprocos cuando los académicos colaboran con organizaciones gubernamentales y no gubernamentales. South et al [8] parecen haber colaborado con una organización no gubernamental para organizar la intervención de ecologización de forma que pudieran llevar a cabo un ECA, lo que en última instancia proporciona mejores pruebas para optimizar las políticas y la planificación. En general, este tipo de cooperación entre los organismos que llevan a cabo cambios en el entorno construido y los investigadores sigue siendo poco frecuente.

El estudio refuerza las conclusiones de anteriores estudios cuasi experimentales y ECA del mismo conjunto de datos, que muestran que la intervención ecológica también parece reducir la delincuencia en el barrio [9]. Aún queda mucho trabajo por hacer para comprender las vías que conducen de las áreas verdes a la salud y los posibles mecanismos biológicos. Estas cuestiones explicativas quizá se respondan mejor en modelos de ecuaciones estructurales o en estudios de biomonitorización que en ECA, pero un primer paso crucial es establecer la posible relación causal.

Aunque el estudio ha supuesto un avance importante, cabe mencionar cierta limitación. South et al [8] no compararon el grupo de limpieza de basura con el grupo de control, lo que plantea dudas sobre si el efecto se debió al reverdecimiento o a una disminución general del desorden asociado a los predios baldíos deteriorados. Las fotografías de los terrenos baldíos mostradas en el artículo amplifican esta preocupación, ya que los terrenos eran verdes antes, pero estaban llenos de maleza y basura; por lo tanto, es posible que la intervención de reverdecimiento no haya aumentado tanto el verdor como el orden con la retirada de basura y un aspecto menos deteriorado y descuidado. Recomendamos que los estudios futuros comparen otros brazos de estudio de intervención de control que no incluyan el reverdecimiento, como la intervención de limpieza de basura, ya que esto delinearía más claramente si el efecto de reverdecimiento fue la razón principal de las mejoras en la salud mental. También deberían probarse diferentes tipos de intervenciones de comparación con posibles efectos sobre la salud mental, lo cual es importante ya que los participantes en el ensayo no pueden estar cegados al tratamiento.

A pesar de esta limitación, South et al [8] han contribuido a mejorar las pruebas sobre los beneficios para la salud mental de la exposición a la naturaleza. Más allá de los beneficios directos de la mejora de la salud mental, la ecologización de las ciudades ofrece muchos otros beneficios colaterales. Se ha demostrado que las áreas verdes reducen la morbilidad y la mortalidad relacionadas con el calor en las zonas urbanas [1] y, si se diseñan adecuadamente, también pueden reducir los niveles locales de ruido y las concentraciones de contaminación atmosférica, así como mejorar la gestión de las aguas pluviales [10]. A medida que se acumulen las pruebas sobre los beneficios para la salud de la ecologización a partir de este estudio y otros, las inversiones en ciudades más verdes estarán mejor justificadas, lo que posiblemente proporcione soluciones rentables para hacer frente a los retos actuales y futuros para la salud de los ecosistemas y las personas.

Escrito por:

  • Michael Jerrett & Matilda van den Bosch

Publicación:

Título Original:

  • «Nature Exposure Gets a Boost From a Cluster Randomized Trial on the Mental Health Benefits of Greening Vacant Lots»

Fuentes:

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