Investigadores de Stanford mapean cómo las personas en las ciudades obtienen un impulso de salud de la naturaleza

Basquetball en Parque Urbano
Una nueva investigación mapea cómo los parques, lagos, árboles y otros espacios verdes urbanos impulsan la actividad física y el bienestar humano en general en las ciudades | Foto: Seth Hoffman

Los árboles que bordean una calle pueden alentar a las personas a dar un paseo más largo o elegir ir en bicicleta al trabajo. Una nueva investigación muestra cómo el acceso a áreas naturales en las ciudades puede mejorar la salud humana al apoyar la actividad física. Los investigadores planean equipar a los urbanistas con herramientas para crear ciudades más saludables y sostenibles en todo el mundo.

El parque de tu ciudad puede estar mejorando tu salud, según un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Stanford. La investigación, publicada en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), expone cómo el acceso a la naturaleza aumenta la actividad física de las personas -y, por lo tanto, la salud en general- en las ciudades. La falta de actividad física en Estados Unidos genera $117 mil millones de dólares al año en costos relacionados con la atención médica y produce 3.2 millones de muertes al año en todo el mundo. Puede parecer una conexión intuitiva, pero la nueva investigación cierra una brecha importante en la comprensión de cómo la integración de la naturaleza en las ciudades puede apoyar el bienestar humano en general.

“Durante el año pasado de restricciones de refugio, hemos aprendido lo valioso y satisfactorio que puede ser pasar tiempo al aire libre en la naturaleza, especialmente para los habitantes de las ciudades”, dijo el autor principal del estudio, Roy Remme, investigador postdoctoral en el Natural Capital Project de Stanford en el momento de la investigación. “Queremos ayudar a los planificadores urbanos a comprender dónde las áreas verdes pueden favorecer mejor la salud de las personas, para que todos puedan recibir los beneficios de la naturaleza”.

En las ciudades, la naturaleza proporciona sombra refrescante a las calles de los barrios, un refugio seguro para los polinizadores y la absorción de agua de lluvia para reducir las inundaciones. Se sabe ampliamente que la actividad física mejora la salud humana, pero la forma en que los parques, lagos, árboles y otras áreas verdes urbanas potencian la actividad física y el bienestar general es una pieza del rompecabezas que aún no está resuelta.

La actividad en la naturaleza mejora la salud

El equipo combinó décadas de investigación en salud pública con información sobre los beneficios de la naturaleza para los habitantes de las ciudades. Estudiaron cómo los espacios naturales de las ciudades favorecen actividades como pasear al perro, trotar, andar en bicicleta o cultivar un huerto comunitario. También tomaron en cuenta aspectos como la distancia a la vegetación urbana, la sensación de seguridad y accesibilidad para comprender cómo esos elementos pueden alterar los beneficios de la naturaleza para diferentes personas. Desde aceras arboladas hasta los parques urbanos y riberas, el equipo creó un modelo de marco para trazar un mapa de los beneficios de la naturaleza urbana para la salud física.

El marco de trabajo de los investigadores explora cómo las personas podrían optar por caminar unas pocas cuadras más para disfrutar de un jardín floreciente o ir al trabajo en bicicleta a lo largo de un sendero del río, obteniendo los beneficios de la actividad física para la salud que podrían haberse perdido si no estuvieran motivados por los espacios naturales.

En Ámsterdam, los planificadores urbanos están implementando actualmente un nuevo plan de infraestructura verde. Usando la ciudad como un caso de estudio hipotético, los investigadores aplicaron su marco para comprender cómo los planes de Ámsterdam de construir o mejorar nuevos parques podrían afectar la actividad física de todos los habitantes de la ciudad. También analizaron los efectos en diferentes subpoblaciones, como los jóvenes, los ancianos y los grupos de bajos ingresos. Este ejemplo ilustra cómo la ciudad podría invertir en la naturaleza urbana para obtener los mayores beneficios de la actividad física para la salud humana.

En última instancia, la investigación servirá como base para un nuevo modelo de salud en el software Natural Capital Project, herramientas gratuitas de código abierto que trazan un mapa de los muchos beneficios que la naturaleza brinda a las personas. El software se utilizó recientemente para realizar una evaluación de 775 ciudades europeas con el fin de comprender el potencial de las Soluciones basadas en la Naturaleza para hacer frente al Cambio Climático. Con el tiempo, el nuevo software del modelo de salud estará disponible para urbanistas, inversores y cualquier otra persona interesada en nuevos argumentos y herramientas para orientar las inversiones en la naturaleza en las ciudades.

Las contribuciones de la naturaleza son multidimensionales: pueden favorecer el bienestar cognitivo, emocional y espiritual, además de la salud física. Los trabajos anteriores de Natural Capital Project han demostrado muchas de estas conexiones, pero la nueva investigación agrega un vínculo importante con la salud física que había faltado en la ecuación.

“La experiencia de la naturaleza aumenta la memoria, la atención y la creatividad, así como la felicidad, el compromiso social y el sentido de la vida”, dijo Gretchen Daily, autora principal del estudio y directora de la facultad de Natural Capital Project de Stanford. “Puede que no nos sorprenda que la naturaleza estimule la actividad física, pero los beneficios asociados para la salud, desde la reducción de los riesgos de cáncer hasta la promoción del funcionamiento metabólico y de otro tipo, son realmente sorprendentes”.

Equidad en el acceso a la naturaleza

A medida que nuestro mundo se urbaniza y se centra en la ciudad, la capacidad de acceder fácilmente a los espacios naturales al aire libre se vuelve cada vez más difícil, especialmente para las comunidades sobrecargadas. Determinar dónde falta naturaleza urbana en las comunidades vulnerables o sobrecargadas, y luego trabajar para llenar esos vacíos, podría ofrecer a las personas nuevas y valiosas oportunidades para mejorar su salud. Los investigadores esperan que el nuevo estudio proporcione a los planificadores urbanos un conocimiento más completo de los beneficios que la naturaleza puede brindar a sus comunidades.

“Nuestro objetivo final es crear ciudades más sanas, equitativas y sostenibles”, dijo Anne Guerry, coautora y directora de la estrategia de Natural Capital Project. “Esta investigación es procesable y nos acerca un gran paso”.

Fuente:

  1. Texto Original de Sarah Cafasso, Stanford Natural Capital Project
  2. https://news.stanford.edu/2021/05/10/health-boost-nature/
  3. Software InVEST
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